Científicos temen que se libere un virus peligroso al derretirse los glaciares

18 Nov, 2019

Imágenes de la NASA sacadas en un intervalo de cuatro años revelan que el macizo glaciar Taku, el último de los glaciares de Alaska que resistía al cambio climático, ha comenzado a derretirse.

Este glaciar está situado en el campo de hielo Juneau (Alaska, EE.UU.) y se expandió durante décadas mientras los de su alrededor se reducían.

Las imágenes tomadas en los meses de agosto de 2014 y 2018 muestran que las plataformas heladas próximas al río Taku retrocedieron por primera vez desde que se empezó a estudiar esa zona, en 1946.

Mauri Pelto, un glaciólogo del Nichols College (Massachusetts, EE.UU.) que estudia Juneau desde hace tres décadas, ha advertido esta dinámica.

El investigador ha estudiado 250 glaciares y sus predicciones indicaban que Taku seguiría avanzando durante el resto de este siglo, así que este fenómeno se ha adelantado unos 80 años antes.

La situación era inevitable incluso para uno de los glaciares separados más espesos del mundo —Taku tiene 1.480 metros de grosor—, pero entre los periodos de expansión y retroceso suele haber décadas de estabilidad y en este caso solo duró unos años.

«Que la transición se produzca tan rápido indica que el clima invalida el ciclo natural de avance y retroceso que el glaciar habría tenido normalmente», concluyó Mauri Pelto.

Día a día nos enteramos que los glaciares como Taku se están derritiendo y ya casi no nos sorprende, pero debería ser un tema preocupante y merecedor de nuestra atención por las graves consecuencias que tiene este fenómeno.

Como el aumento del nivel de agua de los océanos, cambios radicales en las condiciones meteorológicas, desequilibrio de la cadena alimentaria y algo muy importante, el derretimiento de grandes glaciares permite la propagación de virus y muchos de ellos mortales.

El último, el virus del moquillo focino. Científicos alertan de que este virús ha viajado desde el Atlántico hasta el Pacífico Norte, contagiando a especies anteriormente aisladas.

Investigadores de la facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de California en Davis (EE.UU.) han relacionado la disminución del hielo del Ártico con la propagación de un virus mortal que amenaza a los mamíferos marinos del Pacífico Norte.

Los científicos analizaron los efectos del virus del moquillo focino (PVD), que fue responsable de la muerte de miles de focas moteadas en el Atlántico entre 1988 y 2002, y su vínculo con otro brote aparecido en nutrias del norte de Alaska en el 2004.

El hallazgo desconcertó a los investigadores por la propagación del patógeno entre especies que no tenían contacto debido a que el hielo marino del Ártico bloqueaba la ruta entre ellas.

En su estudio, los investigadores analizaron datos sobre la exposición e infección por PDV y del monitoreo desde 2001 a 2016 de especies como focas, osos polares, leones marinos y nutrias marinas. Sus hallazgos fueron publicados en la revista Scientific Reports.

Tras 15 años de estudio, los expertos llegaron a la conclusión de que las alteraciones sufridas por el entorno ártico debido al cambio climático abrieron nuevas rutas de migración para los mamíferos, lo que permitió el contacto entre especies antes aisladas.

«La pérdida de hielo marino está llevando a la fauna marina a buscar alimento en nuevos hábitats y, al eliminar esa barrera física, permite nuevas vías para que se muevan», explica Tracey Goldstein, una de las autoras del estudio.

La científica señaló que a medida que estos animales se desplazan tienen la «oportunidad de introducir y transmitir nuevas enfermedades infecciosas, con impactos potencialmente devastadores».

Los investigadores registraron una exposición al virus del moquillo y una infección generalizada en todo el Pacífico norte a partir del 2003, alcanzando sus puntos máximos en ese mismo año y en el 2009, años que coincidieron con significativas reducciones en el hielo en la región.

Asimismo, alertaron de que la posibilidad de que ciertos virus crucen el Atlántico y el Pacífico puede convertirse en un fenómeno más común a medida que continúe la tendencia del derretimiento del hielo.

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